Uma câmara de condicionamento operante permite que os pesquisadores estudem o condicionamento comportamental (treinamento) ensinando um animal a realizar determinadas ações (como pressionar uma alavanca) em resposta a estímulos específicos, como um sinal de luz ou som. Quando o sujeito executa corretamente o comportamento, o mecanismo da câmara fornece comida ou outra recompensa. Em alguns casos, o mecanismo aplica uma punição por respostas incorretas ou ausentes. Por exemplo, para testar como o condicionamento operante funciona para certos invertebrados, como moscas da fruta, os psicólogos usam um dispositivo conhecido como “caixa de calor”. Essencialmente, isso assume a mesma forma que a caixa Skinner, mas a caixa é composta de dois lados: um lado que pode sofrer alterações de temperatura e o outro que não. Assim que o invertebrado cruza para o lado que pode sofrer uma mudança de temperatura, a área está aquecida. Eventualmente, o invertebrado será condicionado a permanecer do lado que não sofrer alteração de temperatura. Isso ocorre na medida em que, mesmo quando a temperatura é reduzida ao ponto mais baixo, a mosca da fruta ainda se abstém de se aproximar daquela área da caixa de aquecimento. Esses tipos de aparelhos permitem que os experimentadores realizem estudos sobre condicionamento e treinamento através de mecanismos de recompensa / punição.

Estrutura

A estrutura que forma a concha de uma câmara é uma caixa grande o suficiente para acomodar facilmente o animal que está sendo usado como sujeito. (Os animais modelo comumente usados ​​incluem roedores – geralmente ratos de laboratório – pombos e primatas ). Muitas vezes, é à prova de som e luz para evitar estímulos distraídos.

As câmaras operantes têm pelo menos um operando (ou “manipulando”), e geralmente dois ou mais, que podem detectar automaticamente a ocorrência de uma resposta ou ação comportamental . Os operandos típicos para primatas e ratos são alavancas de resposta; se o sujeito pressionar a alavanca, a extremidade oposta se move e fecha um interruptor que é monitorado por um computador ou outro dispositivo programado. Os operandos típicos para pombos e outras aves são chaves de resposta com uma chave que fecha se o pássaro bica na chave com força suficiente . O outro requisito mínimo de uma câmara de condicionamento é que ela tenha um meio de fornecer um reforçador primário (uma recompensa, como comida, etc.) ou estímulo não condicionado como comida (geralmente pellets) ou água. Também pode registrar a entrega de um reforçador condicionado, como um sinal de LED (veja Jackson & Hackenberg 1996 no Journal of the Experimental Analysis of Behavior, por exemplo) como um “token”.

Apesar de uma configuração tão simples, um operando e um alimentador, é possível investigar muitos fenômenos psicológicos. As câmaras de condicionamento operante modernas normalmente têm muitos operandos, como muitas alavancas de resposta, dois ou mais alimentadores e uma variedade de dispositivos capazes de gerar muitos estímulos , incluindo luzes, sons, música, figuras e desenhos. Algumas configurações usam um painel LCD para gerar, por computador, uma variedade de estímulos visuais.

Algumas câmaras operantes também podem ter redes ou pisos eletrificados, de modo que choques possam ser dados aos animais; ou luzes de cores diferentes que fornecem informações sobre quando a comida está disponível. Embora o uso de choque não seja inédito, pode ser necessária aprovação em países que regulam a experimentação em animais.

Impacto de pesquisa

As câmaras de condicionamento operante tornaram-se comuns em várias disciplinas de pesquisa, incluindo farmacologia comportamental . Os resultados desses experimentos informam muitas disciplinas fora da psicologia, como a economia comportamental .

Uma lenda urbana se espalhou a respeito de Skinner, colocando sua filha Deborah em um experimento como esse, causando grande controvérsia. Sua filha mais tarde desmascarou isso, esclarecendo que o “bebê macio” ou o ” berço de ar ” de Skinner era uma cama de box aquecida eletricamente.

Aplicações comerciais

Máquinas caça-níqueis e jogos online são algumas vezes citados  como exemplos de dispositivos humanos que usam esquemas operantes sofisticados de reforço para recompensar ações repetitivas.

Serviços de redes sociais como Google , Facebook e Twitter foram identificados como usando as técnicas. Os críticos usam termos como o marketing skinneriano para a maneira como as empresas usam as idéias para manter os usuários envolvidos e usando o serviço.

A gamificação , a técnica de usar elementos de design de jogos em contextos não relacionados a jogos, também foi descrita como o uso de condicionamento operante e outras técnicas comportamentais para incentivar os comportamentos desejados do usuário.

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